Инженеры NASA в 2020 году планируют отправить на Марс беспилотный летательный аппарат Mars Helicopter. На данный момент ведутся работы по созданию опытного образца, который затем будет проверен в деле. Если испытания пройдут успешно, ученые получат возможность гораздо более углубленного исследования поверхности Марса.

Уже известно, что беспилотный вертолет будет оснащен двумя наборами лопастей длиной около 1,2 м. Они будут вращаться со скоростью 2400 оборотов в минуту, что примерно в 10 раз быстрее, чем у земных вертолетов. Такая скорость необходима для успешной работы в условиях разреженной атмосферы Марса, ведь давление на поверхности планеты примерно равно давлению на высоте 30 километров над Землей.

Энергию для полета и нормальную температуру аппарата во время холодной марсианской ночи (поверхность планеты остывает до −143°C) будут обеспечивать солнечные батареи. Также на борту вертолета инженеры планируют установить фотокамеру, способную делать снимки в непростых условиях Марса.

Когда беспилотник будет отправлен на саму планету, ему придется работать полностью автономно, поэтому система управления будет настроена таким образом, чтобы БПЛА мог осуществлять полеты самостоятельно. Поэтому беспилотный вертолет должен уметь реагировать на возможные внештатные ситуации. Например, на поверхности планеты могут резко измениться атмосферные условия. В таком случае БПЛА должен оперативно среагировать на изменение условий, уменьшить потребление энергии и завершив полет.

Согласно планам NASA сначала Mars Helicopter совершит вертикальный взлет на высоту 3 метра и задержится на ней примерно на 30 секунд. Затем, если все пройдет успешно, продолжительность и высота полетов будут постепенно увеличиваться — вплоть до полутора минут и нескольких сотен метров. Всего за 30-дневный период аппарат должен будет совершить до пяти полетов.